ROTTERDAM

Top-MMA’er Brian Hooi doet aan ondergrondse bare knuckle-gevechten: ‘Het is de adrenalinerush’

Brian Hooi
Brian Hooi © Privéfoto
Brian Hooi is een jongen van tegenstrijdigheden. Buiten wedstrijden is hij rustig, praat hij vriendelijk en geduldig en glimlacht hij standaard. Hij mediteert en paaldanst soms zelfs met zijn zusje. In wedstrijden is hij genadeloos. Hij heeft een contract bij het internationaal prestigieuze vechtsportlabel Bellator, en doet tegelijkertijd ook mee aan underground bare knuckle kooigevechten met de naam ‘King of The Streets’. Alles is toegestaan, tot iemand aftikt. Op een YouTube-video van een K.O.T.S.-gevecht is Brian te zien, met bloed aan zijn handen. Zijn tegenstander ligt op de grond.
Voor de ramen van het kantoorpand op een bedrijventerrein in Den Haag waar we afspreken hangen vuilniszakken. Het is donker binnen. Het pand heeft geen duidelijke ingang. Op de benedenverdieping liggen zakken bouwmateriaal en gestript behang op de grond. De trap mist een trapleuning. Boven is het lichter en ruikt het naar het verse rubber van de zwarte en gele tegels die de vloer bedekken. Daarboven hangen bokszakken. Dit is de nieuwe gym in aanbouw waar Hooi traint. Hooi, boven zijn wenkbrauw een kleine tattoo met de letters MMA, staat aan de bar.
De 27-jarige ‘HooiBooi’ (zijn vechtersnaam) is geboren in Den Haag en woont in de Tarwewijk in Rotterdam. Hij is al zijn hele leven vechtlustig en traint tegenwoordig zes keer per week. Vorig jaar tekende hij een contract bij het één na grootste MMA-vechtsportlabel ter wereld: Bellator - zeldzaam voor een Nederlander. Tegelijkertijd staat hij op de zwarte lijst van de Nederlandse Vechtsportautoriteit en post hij foto’s op zijn Instagram met een vlag van de Rotterdam Jongeren Kern. Wie is Brian Hooi en wat drijft hem?

Hoe begon het vechten voor jou?

“Ik groeide op in de Transvaal in Den Haag, niet bepaald de allerbeste wijk van de stad. Ik voelde me kwetsbaar op straat. Je ziet allemaal dingen gebeuren bij andere mensen. En ik wilde niet kwetsbaar zijn, die kwetsbaarheid niet voelen. Dus moest ik leren vechten, om mezelf prettig te voelen buiten en zelfverzekerder te zijn. Mij is gelukkig niets overkomen toen ik jong was, maar op school zag ik het helaas veel.”

Vechtsport is één. Jij doet aan mixed martial arts (MMA), een vrije vorm van vechten waarbij relatief veel is toegestaan. Waarom doe je dat jezelf aan?

“Eigenlijk ging ik stap voor stap steeds verder. Van zelfverdediging naar echt vechten. Het jeukte bij mij, omdat ik me steeds zelfverzekerder voelde. Op gegeven moment wilde ik mijn skills testen op iemand die gelijkwaardig is. Dan kom je uiteindelijk bij de vechtsport terecht. Ik ging op zoek naar een versie die het meest op een vrij gevecht lijkt, dat bleek MMA.”
“Wat ik ook mooi vind aan vechtsport: het is streven naar perfectie. Mijn hele leven draait om sport, en daar komen allerlei emoties bij kijken. Ook frustratie. Die emoties kan ik allemaal in de sport steken, ook de negatieve. Ik kan alles erin kwijt.”
Brian Hooi
Brian Hooi © Privéfoto

Waarom dan óók nog King of The Streets? Dat is nog heftiger. Bij King of The Streets gelden geen regels, behalve dat wie als eerste afklopt heeft verloren. Zelfs ogen uitkrabben is niet verboden, begrepen we.

“Dat klopt. De eerste keer dat ik het zag dacht ik: wow, dit is wel erg extreem. Dat kan eigenlijk niet. Maar het trok me ook. Later dacht ik: ik kan het ook gewoon doen. Het is iets wat ik vaker heb: als ik ergens angst voor heb, dan trekt het me juist aan. Wat mensen ook kunnen hebben met parachutespringen: Try before you die.”

Maar waarom?

“Het is deels een adrenalinerush. Tot wel twee weken na het gevecht blijft dat terugkomen. Dan denk ik: wat heb ik eigenlijk gedaan? En dan speelt de hele film zich weer af in mijn hoofd. Wat mij ook aantrekt aan K.O.T.S. en MMA: uiteindelijk lijkt het het meeste op de echte gevechten op straat, waar ook geen regels gelden.”

Waarom wil je vechten op een manier die op het echte gevecht lijkt?

“Jongens dromen als ze klein zijn altijd: wat als ik de sterkste van de wereld zou zijn? Die dromen laat iedereen op gegeven moment los. Ik niet. Ik dacht écht: wat als ik nou letterlijk de sterkste van de wereld kan zijn? Dan moet je vechten op de manier die het meest op het echte gevecht lijkt, dat is wat ik nu doe."

Is het niet slecht of gevaarlijk?

“De schade valt bij mij mee. Ik heb nog geen bloemkooloren en weinig littekens. Je moet ook zorgen dat je niet teveel klappen krijgt, natuurlijk. En hoewel K.O.T.S. erg underground is, zijn er medici aanwezig. Met underground bedoel ik: niet geregeld door officiële organisaties. Maar verder wel goed geregeld. Eerst brengen ze je naar een hotel. En dan wacht je, tot de organisatie de locatie van het gevecht bekend maakt. Die is niet bekend tot vlak voor het gevecht om het underground te houden. Heel anders dan MMA-gevechten die openbaar zijn en waarbij veel pers aanwezig is.”

Ben je ooit bang geweest?

“Zelf niet. Mijn moeder vond het op het begin wel heel eng. Na de eerste partij moest ze huilen, maar dat veranderde gelukkig en accepteerde ze mijn keuzes. Bij latere partijen zei ze al: ‘yeah, kom op. Sla hem knock out!’”
“Mijn zusje laat mijn Instagram weleens zien aan boys die ze ontmoet. Zij doet ook veel aan sport: paaldansen. Daar vond ze haar ding in zoals ik dat met het vechten heb. Af en toe train ik met haar mee. Dat is echt zwaar hoor, paaldansen.” Hij lacht: “Een MMA’er in een paal, dat zie je niet vaak.”

Je komt rustig over. Hoe kan je zo agressief worden in de ring of kooi?

“Ik word niet per se woedend of boos. Eerder kalm, als het begint. Als de camera’s aan staan en het publiek er klaar voor is denk ik bij mezelf: ik ben voorbereid, het is mijn moment. Voorafgaand aan de wedstrijd mediteer ik en vertel mezelf hoe hard ik ervoor werk, wat ik ervoor opoffer. Dat neem ik mee als energie, waardoor ik knal.”
“Mijn filosofie is die van de storm. Als jij aan het varen bent in de storm en je bent de kapitein van het schip, dan moet je niet in paniek raken. Dat gaat er niet voor zorgen dat je beter gaat varen. Je moet kalmte over je hebben. Je weet dat de storm gaat komen en het is een risico wat je al aanvaard hebt.”
Brian Hooi
Brian Hooi © Privéfoto

Hoe bereik je de top?

“De meeste vechters zullen zeggen: het is hard werken, gefocust blijven, doorzettingsvermorgen en discipline. Ik beaam dit. Het is net als met het sprookje van de schildpad en de haas, wat mij altijd bij is gebleven: je kunt in korte tijd heel hard knallen, of steeds constant blijven presteren. Ik doe het laatste, al tien jaar. Veel mensen waar ik mee begon, zijn allang gestopt.”

Bij K.O.T.S. kwam je uit voor Feyenoord Hooligans, is te lezen in het YouTube-linkje van jouw gevecht. Wat is jouw relatie met de hooligans van Feyenoord?

“Ik ging naar King Of The Streets om te vechten. Er komen altijd veel dingen omheen kijken, maar dat is poespas. Je moet bij die gevechten ook gewoon uitkomen voor een naam eigenlijk, daar heeft het ook mee te maken. Maar ik weet niet precies hoe al die lijntjes lopen, het is een hele andere wereld.”

Op je Instagram staat een foto waarop de vlag van de Rotterdam Jongeren Kern te zien is. Dat is een beruchte club, wiens afkorting gerelateerd wordt aan intimiderend gedrag. Waarom identificeer je jezelf met hen?

De manager van Brian breekt in: “Ik denk niet dat dit de kern van het gesprek is.”
Brian: “Ik heb hier geen antwoord op. Mensen mogen hun eigen verhaal ervan maken. Ik sta daar gewoon als vechter.”

En die mensen die met jou op die foto staan dan?

Manager: “Bij Bellator zijn er ook allemaal mensen die met hem op de foto willen. Je weet nooit wie er komt kijken. Er zijn mensen die dan komen voor hun plezier, maar hij is niet degene die de tickets verkoopt en heeft dus geen invloed op wie er komt.”

Bedoel je te zeggen dat je niets met hen te maken hebt?

“Ik vind het moeilijk daar iets over te zeggen. Ken je de film Fight Club? Een beroemde quote daaruit is: The first rule of Fight Club is: you do not talk about Fight Club. The second rule of Fight Club is: you DO NOT talk about Fight Club!

En stel dat wij erbij zouden willen?

Lacht. “Dan bel je K.O.T.S.. Je kunt jezelf opgeven. En dan nemen ze contact met je op.”
Je manager wil liever dat je stopt met K.O.T.S., omdat het niet in jouw zakelijk belang zou zijn, zei hij tegen ons. Ga je er desondanks mee door?
“Misschien vecht ik daar binnenkort weer, misschien ook niet. Ik hou alle opties open. Ik laat mensen daarin gissen. Begrijp me niet verkeerd: Ik maak het plaatje voor K.O.T.S. niet mooier dan dat het is. Ik ga het niet goedpraten. K.O.T.S. is wat je ziet is wat je krijgt. Maar het maakt niet uit hoe je het brengt, mensen hebben altijd hun mening. Als mensen negatief over zouden MMA zouden praten, zou ik het voor die sport opnemen, voor K.O.T.S. laat ik mensen gewoon gissen. Het is extreem, ja, maar er gaat ook veel respect in om. MMA is al eng voor veel mensen, maar K.O.T.S. is nog tien keer gevaarlijker. Het is een risico wat je accepteert.”
'Iedereen dacht vroeger misschien wel: wat nou als ik de sterkste van de wereld zou zijn? Dat doel jaag ik na.'
Brian Hooi

Het leven is toch veel te leuk om op die manier risico te lopen?

“Hier krijg ik gewoon die kick van, die adrenalinerush. Het is een drang naar een bepaalde sensatie. Ik wil het zien, meemaken, voelen. Ik had een hekel aan school: het maakt me hersendood. Ik zoek sensatie, ik wil voelen dat ik leeft. Ik moet er niet aan denken dat ik dagelijks in een Zoom-call zou zitten.”

Je bent een prof, maar staat tegelijkertijd op de zwarte lijst. Wat vind je daarvan en hoe komt het?

“Het is inderdaad gek dat je met zo’n profcontract bij Bellator op een zwarte lijst wordt gezet. Ze hebben nog steeds geen contact met mij opgenomen en geen toelichting gegeven. Dat vind ik meer kwalijk dan kut. Je straft iemand zonder iets tegen diegene te zeggen. En zij moeten dan als Vechtsportautoriteit de vechtsport reguleren. Als dat de manier van omgang is, dan vind ik dat niet erg professioneel. Als ze me boycotten, dan kom ik maar voor Curaçao uit. Daar liggen mijn roots.”

Wat is je doel uiteindelijk met al het vechten?

“Ik wil tegen de allerbeste van de wereld vechten en laten zien dat ik niet bang ben om tegen wie dan ook te vechten. Dat is een attitude die ik altijd al had. Het is een soort jongensdroom. Iedereen dacht vroeger misschien wel: wat nou als ik de sterkste van de wereld zou zijn? Dat doel jaag ik na. Veel mensen hebben kun kinderdromen allang opgegeven, ik houd ze wel vast.“
| Foto:
| Foto:
Vechtsportautoriteit (VA) over de zwarte lijst: "De VA heeft, in reactie op de publiciteit rond illegale gevechten, een duidelijk statement uitgebracht dat wordt onderschreven door de hele sector over 'hoodfights'. Later is nog eens benadrukt dat deelname aan illegale gevechten niet zonder gevolgen zal blijven, of dit nu in Nederland of het buitenland gebeurt. De heer Hooi was hiervan op de hoogte. Bovendien heeft de VA, toen zijn illegale gevecht op sociale media werd aangekondigd, hem per brief gewaarschuwd dat deelname zou leiden tot uitsluiting van vechtsportwedstrijden in Nederland voor onbepaalde tijd. Toch koos hij ervoor om de illegale wedstrijd te vechten. In reacei hierop is hij voor onbepaalde tijd uitgesloten van deelname aan vechtsportwedstrijden in Nederland.Als hij hier vragen over heeft of bezwaar tegen wil aantekenen, kan hij contact opnemen met de VA. Tot op heden heeft hij dat niet gedaan."