TECHNOLOGIE

Rutger, Gerwin en Thomas werken aan betaalbare 'looprobot' die mensen met dwarslaesie weer laat lopen

Gerwin, Rutger en student Marnick met het exo-skelet in het robotics laboratorium
Gerwin, Rutger en student Marnick met het exo-skelet in het robotics laboratorium © rijnmond
In de kelder van de Technische Universiteit in Delft wordt hard gewerkt aan een exoskelet. Dat is een soort looprobot waarmee mensen met een dwarslaesie weer kunnen lopen of simpelweg recht opstaan. De ambities zijn groot: "Het moet lichtgewicht, makkelijk te gebruiken én vooral ook betaalbaar worden. De meeste bestaande exoskeletten zijn peperduur."
De afgelopen maanden is flink gesleuteld aan de looprobot die bestaat uit een metalen frame met benen, schoenen, grote trekveren op de rug én zonder motor. De bestaande skeletten zijn gemotoriseerd en je moet er flink je portemonnee voor trekken: grofweg 50 duizend euro en maar liefst 25 kilo in gewicht. Dit Zuid-Hollandse skelet is puur mechanisch en daardoor veel lichter en voordeliger: de benen komen in beweging door met je bovenlijf naar achteren te bewegen. De energie komt van trekveren.
Mensen met een verlamming van de benen zijn enorm geholpen met een exoskelet, ziet revalidatiearts / onderzoeker Rutger Osterthun van Rijndam Revalidatie en het Erasmus MC. Hij werkt samen met de technici van de TU Delft. Het exoskelet zorgt ervoor dat patiënten actief blijven en dat heeft een positief effect op hun gezondheid. "Mensen met een dwarslaesie zijn fysiek heel inactief. Dat heeft een negatieve uitwerking op je gezondheid", zegt de arts. Zo zorgt weinig beweging op termijn voor een grotere kans op hart- en vaatziekten.
Bekijk in deze video hoe het is om met het exoskelet te lopen:
Hier zie je het nieuwe, lichtgewicht exoskelet van de Delftse studenten
Student Thomas van Hengel klopte met het idee voor de looprobot aan bij Gerwin Smit, assistent professor Biomechanical Engineering van de TU Delft. Die zag het meteen zitten. "De batterijen en motoren maken de huidige exoskeletten tot zware apparaten waar mensen met een verlamming in getild moeten worden. Ze wegen vaak wel 25 kilo. Ze zijn bovendien enorm kostbaar. Wij dachten: dat moet anders kunnen. Dit skelet weegt zo'n 6 kilo." Wat het lichtgewicht skelet moet gaan kosten, weten de mannen nog niet. Maar het bedrag ligt straks dichterbij het prijskaartje van een elektrische fiets dan van een Tesla.
Het eerste prototype van de 'Cloudwalker'
Het eerste prototype van de 'Cloudwalker' © Rijnmond

Eerste prototype

Rijnmond-verslaggever Esther Schalkwijk mag het skelet testen. Het blijkt nog een uitdaging om ermee te lopen. Het skelet voelt wat onnatuurlijk aan, omdat je helemaal vast zit en je je benen en knieën niet kunt buigen. "Alsof je vast zit op een steekkar." Het lopen gaat wat robotachtig. Maar dat is niet gek, legt assistent professor Smit uit. "Het zijn de eerste babystapjes." Na een paar minuten gaat het al iets beter. "Als je eenmaal snapt hoe je met je bovenlijf de benen in beweging zet, went het wel."
"Dit is het eerste prototype en we gaan de komende tijd nog veel dingen aan het skelet veranderen. Daarna komt er weer een nieuwe versie die ook weer verder ontwikkeld wordt", legt student Marnick uit. Hij helpt sinds kort mee met de ontwikkeling van het skelet. Over één tot twee jaar moet de zogenoemde Cloudwalker klaar zijn als trainingsinstrument voor in revalidatieklinieken. Het exoskelet wordt daarna doorontwikkeld zodat het verkocht kan worden op de markt. "Het is mooi om hier aan te mogen werken."
Rijnmond-verslaggever Esther Schalkwijk test het eerste prototype uit
Rijnmond-verslaggever Esther Schalkwijk test het eerste prototype uit © Rijnmond
Deze week van maandag 20 juni tot en met vrijdag 24 juni staat het programma van Herman Vriend op Radio Rijnmond in het teken van de toekomst van de zorg. Hoe ziet die zorg er uit en hoe houden we de zorg betaalbaar? Er is aandacht voor verschillende innovatieve concepten zoals dit exo-skelet.