SPARTA

Bart Vriends stond al 'met één been in Australië', maar hij blijft Sparta trouw: 'De reacties op mijn contractverlenging hebben mij gesterkt'

Bart Vriends is hier namens Sparta in duel met Go Ahead Eagles-aanvaller Isac Lidberg
Bart Vriends is hier namens Sparta in duel met Go Ahead Eagles-aanvaller Isac Lidberg © VK Sportphoto - Mischa Keemink
Hij flirtte meermaals openlijk over een buitenlands avontuur, maar Bart Vriends blijft toch voetballen op Het Kasteel. De centrale verdediger heeft bij Sparta bijgetekend voor twee seizoenen, met een optie voor nog één jaar. In een openhartig interview vertelt Vriends over zijn opties en waarom hij nog langer in het rood-wit te bewonderen is.
Vriends is inmiddels één van de vaste gezichten bij Sparta. Sinds 2016 staat de 31-jarige verdediger onder contract bij de Rotterdammers. Na zes jaar vond hij het tijd voor een volgende stap. Vriends heeft nooit onder stoelen of banken gestoken dat hij een buitenlandse club ziet zitten. Daar leek het eindelijk van te komen.
Kijk hieronder naar het lange interview van verslaggever Frank Stout met Sparta-verdediger Bart Vriends:
"Ik was toe aan een verandering in mijn leven, maar ook in het voetbal", geeft Vriends eerlijk toe, waarna hij zijn serieuze blik inruilt voor een lach. "Dat is alleen niet echt gelukt als je bij Sparta bijtekent."

'Knokken met mezelf'

Die veranderingen zijn er toch gekomen voor Vriends. Zo krijgt Het Kasteel - dat nu nog op een woestijn lijkt met al dat zand - eindelijk weer een natuurgrasveld, is er met Gerard Nijkamp een nieuwe technisch directeur gekomen en heeft 'troubleshooter' Maurice Steijn de Rotterdammers behouden voor de eredivisie. Het geeft Vriends in ieder geval een gevoel van verandering.
Vriends blijft dus Spartaan, ook al was dat verre van vanzelfsprekend. Bijtekenen of een wachten totdat de juiste buitenlandse club zich meldt? Het was de moeilijkste keuze uit Vriends' carrière. "Ik heb er niet zoveel hoeven maken, want ik ben niet vaak verkast naar een andere club. Bij Sparta heb ik een schitterende tijd gehad. Maar ik ga eerlijk zijn: ik had me erop ingesteld om te kijken of er iets in het buitenland te halen was. Dat is een lang gekoesterde wens van mij."
Er kwamen allemaal dingen voorbij waar ik echt helemaal geen zin in had.
Niet alle aanbiedingen konden Bart Vriends bevallen
Meerdere aanbiedingen kwamen op het pad van Vriends. Vanuit alle hoeken van de wereld werd er gehengeld naar de diensten van de verdediger. Ook Sparta wilde graag met hem door. "Ik kwam op een cruciaal punt: ga ik me in het diepte storten, zonder te weten wat er komt? Of blijf ik hier?"
Vriends heeft met zichzelf moeten knokken om de knoop door te hakken. Dat is hem gelukt, zo zegt hijzelf. In Rotterdam heeft Vriends het prima naar zijn zin. Bovendien heeft hij met de voetbalpodcast Cor Potcast iets wat zijn leven verrijkt. "Maar dat viel nog niet mee", geeft Vriends toe.

'Ik stond al met één been in Australië'

Sterker nog, de zoektocht naar een buitenlands avontuur vond Vriends best tegenvallen. "Ik heb specifieke wensen", vertelt Vriends. Zo kwam de belangstelling uit Italië, waar hij zijn zinnen op had gezet, pas laat op gang. "En ik stond al met één been in Australië (Sydney, red.). Die club heeft mij op het laatste moment afgezegd. Daar moest ik ook afscheid van nemen. Op de valreep kwam er nog iets interessants voorbij, maar dat was rommelig op het laatste moment. Ook Tel Aviv in Israël was concreet, alleen kwamen we met elkaar er niet uit. Bovendien had Sparta een stevig ultimatum gesteld. Dat hebben we niet gered."
Vriends moest dus een keuze gaan maken, die uiteindelijk op Sparta viel. Het goede leven wat hij hier heeft, speelde ook een rol in zijn beslissing. Vriends voelt zich prettig in Rotterdam, woont dichtbij familie en vrienden en is breder georiënteerd dan louter voetbal. "En alle reacties die ik daarna gekregen heb, heeft me ook gesterkt in het gevoel dat ik een juiste keuze heb gemaakt. Dat is ook wat waard. Je bent ook heel stoer om dat zo van je af te schuiven. Het is ook prettig om je ergens thuis en gewaardeerd te voelen."
Dat betekent niet dat Vriends een buitenlands avontuur uit zijn hoofd heeft gezet. "Het kan nog steeds", benadrukt hij. "Het wordt wel echt lastiger. Misschien moet ik in mijn ambities en wensen bijschaven, maar ik kan ook zomaar mijn tas pakken om ergens voor een appel en een ei te gaan spelen in bijvoorbeeld Zuid-Spanje."

'Daar had ik echt helemaal geen zin in'

Ergens zat er ook een angst bij Vriends. Wanneer hij de aanbieding van Sparta te lang uit zou stellen, dan bestond de kans dat hij zijn plekje in het hart van de defensie zou verliezen. Hij beseft dat de club dan ook moet doorschakelen. Bovendien wilde Vriends niet in een 'Roy Kortsmit-scenario' belanden. De oud-doelman van Sparta gokte na meerdere jaren op Het Kasteel op een grotere club, maar de keeper liep uiteindelijk transfervrij de deur uit. Nu is Kortsmit reservekeeper bij eerstedivisionist NAC Breda. "Dat was ook een doemscenario in mijn hoofd", vertelt Vriends.
Bart Vriends na de overwinning van Sparta eerder dit seizoen op Willem II
Bart Vriends na de overwinning van Sparta eerder dit seizoen op Willem II © Joris Verwijst/Orange Pictures
Uiteindelijk kwamen Sparta en Vriends eruit. De verdediger gaat er financieel ietsje op vooruit, maar dat was geen voornaamste reden voor hem om bij te tekenen. Anders had hij voor een lucratievere deal gekozen. "Er kwamen allemaal dingen voorbij waar ik echt helemaal geen zin in had", geeft hij toe.
"Azerbeidzjan, Cyprus en India. Ik kon zelfs naar Koeweit", lacht Vriends. "Het gaat allemaal tegen mijn wensen in, maar je gaat toch even luisteren. Als ze wat leuks bieden, dan is het misschien toch nog wat. Zo kreeg ik een filmpje van de stad Bakoe in Azerbeidzjan opgestuurd. Op die video ziet het er wel mooi uit, maar je moet wel bij je eigen wensen blijven. Ik heb besloten om dat soort dingen niet te doen."

'Als je het over doemscenario's hebt...'

Nu gaat Vriends met veel plezier aan de voorbereiding bij Sparta beginnen. "Daarnaast zijn de laatste weken van het vorige seizoen goed bevallen. Zo ben ik een paar dagen met wat gasten naar Ibiza gegaan." De sfeer is in de groep is volgens hem bovendien goed.
Ook ging Bart Vriends op vakantie naar Colombia:
Vriends denkt dat het makkelijk voor Sparta is om in de eredivisie te blijven dan vanuit de eerste divisie te promoveren. Volgens hem zitten sterke teams in de Keuken Kampioen Divisie. "Als je het hebt over doemscenario's, dan was dat er ook eentje geweest. Dat had ik echt niet zien zitten", geeft Vriends toe.
De Sparta-supporters kunnen voorlopig dus nog genieten van hun geliefde Vriends, die in de nadagen van zijn profcarrière zit. Trainersambities heeft hij niet. "Als ik het zou willen, dan is er na dit contract een traject toegezegd. In overleg kan er dan gezocht worden naar een rol in de organisatie die me ligt. Maar eerlijk gezegd moet ik daar nog niet aan denken. Dan lees ik dat ik een 'routinier' ben, misschien is dat ook wel zo. Maar ik ben nog niet uitgevoetbald."
Sparta is afgelopen vrijdag begonnen aan de voorbereiding op het nieuwe seizoen. Op vrijdag 5 augustus staat de eerste eredivisiewedstrijd gepland. Dan gaan de Rotterdammers om 20:00 uur op bezoek bij sc Heerenveen.