NIEUWS

Rotterdammer Damien Hertog werkte samen met beloften van stuntend Saudi-Arabië: 'Ik krijg nog geld van de reservekeeper, haha'

Spelers van Saudi-Arabië zijn door het dolle heen na de 1-2, rechts Damien Hertog
Spelers van Saudi-Arabië zijn door het dolle heen na de 1-2, rechts Damien Hertog © Paul Chesterton/Focus Images - Rijnmond
Het WK is nog maar drie dagen onderweg, maar de grootste sensatie is misschien al binnen: topfavoriet Argentinië werd deze dinsdag afgetroefd door Saudi-Arabië (1-2). Voor velen een enorme verrassing, voor Rotterdammer Damien Hertog iets minder. Hij werkte een paar jaar voor de Saudische voetbalbond.
"Een leuke wedstrijd", is de nuchtere eerste kijk van Hertog op de stunt van Saudi-Arabië. Na eerder jarenlang in de jeugd van Feyenoord te hebben gewerkt vertrok de Rotterdammer vier jaar geleden naar het Midden-Oosten, waar hij een klein jaar trainer was van Al-Jazira, in de Verenigde Arabische Emiraten. Daarna had hij de Onder 21 van Saudi-Arabië ruim twee jaar onder zijn hoede.
"Met het beeld dat veel mensen van het Saudische voetbal hebben doe je ze tekort", vertelt Hertog. "Ik las veel verwachtingen dat ze kansloos laatste zouden worden in de poule. Die verwachting had ik niet. Ik zou er niet van staan te kijken als ze zich kunnen meten met Mexico en Polen, maar Argentinië had ik ook niet verwacht. Dan moet alles kloppen."
Tekst gaat verder onder de foto.
Frustratie bij Lionel Messi nadat hij een vrije trap over heeft geschoten tegen Saudi-Arabië
Frustratie bij Lionel Messi nadat hij een vrije trap over heeft geschoten tegen Saudi-Arabië © Paul Chesterton/Focus Images

Al-Hilal

Hertog probeert het onverwachte succes te verklaren. "Die competitie daar is niet zo slecht als wij denken. Ik was ook bevooroordeeld toen ik daar ging werken, maar er lopen heel veel goede spelers. Spelers die uit Zuid-Amerika worden gehaald en het niveau van de Saudische competitie omhoog halen."
Het overgrote deel van de Saudische selectie speelt bij dezelfde club: Al-Hilal Saudi FC, de laatste jaren steevast kampioen van Saudi-Arabië en daarmee ook vaak actief in de AFC Champions League, hét toonaangevende internationale toernooi voor Aziatische en Australische clubs. "Al-Hilal is toonaangevend in het land en zelfs in Azië. Ze presteren al jaren heel goed in de Champions League van Azië. Als je je daar goed mee kan meten zegt dat wat over het groeiende niveau in het land."
Tekst gaat verder onder de foto.
Uitbundige Saudische fans zien hun ploeg winnen van het grote Argentinië
Uitbundige Saudische fans zien hun ploeg winnen van het grote Argentinië © Paul Chesterton/Focus Images
Volgens Hertog heerst er ook een echte voetbalcultuur in Saudi-Arabië. "De mensen en spelers zijn heel gepassioneerd. Het gaat echt om winnen. Dat maakte het werk voor mij destijds ook veel leuker. Het voetbal wordt heel erg beleefd. Dat gecombineerd met een trainer (Hervé Renard, red.) die zijn ploeg herkenbaar en gedisciplineerd kan laten spelen, zorgt voor genoeg argumenten voor dit verwachtingspatroon."

1000 euro

Met twee spelers uit de huidige selectie werkte Hertog nog samen bij de Onder 21. Spits Haitham Asiri, tegen Argentinië nog invaller, en reservedoelman Nawaf Al-Aqidi. "Van Nawaf krijg ik nog geld", lacht Hertog. "Hij daagde me ooit uit op de training. Ik zou 1000 euro van hem krijgen als ik de bal vanaf de achterlijn in de goal zou krijgen. Dat lukte mij natuurlijk. Er stond een elftal spelers om ons heen, dus dat was hilariteit alom. Nawaf beloofde me zijn schuld in te lossen als hij ooit een bekende speler zou worden. Intussen kan hij het wel betalen denk ik, met de huidige WK-premies."
Hoe ver kan Saudi-Arabie uiteindelijk komen op dit WK? Hertog is optimistisch. "Ieder WK is er wel een verrassing, ik hoop dat dat nu Saudi-Arabië is. Laat ik voorzichtig wat zeggen: ik hoop dat ze de kwartfinale gaan halen, dat zou mooi zijn. Ook voor het toernooi. Saudi-Arabië zorgt voor veel mensen op de tribune en dus een leukere sfeer."