ROTTERDAM

Expats Ben, Gianna en Kasia zijn verliefd geworden op Rotterdam en vertellen waarom

Links: Gianna (28) uit Nigeria, rechtsboven: Ben (50) uit de Verenigde Staten, rechtsonder: Kasia (30) uit Polen
Links: Gianna (28) uit Nigeria, rechtsboven: Ben (50) uit de Verenigde Staten, rechtsonder: Kasia (30) uit Polen © Privéfoto's
Benjamin, Gianna en Kasia, alle drie hebben ze hun thuisland verruild voor Rotterdam. Voor een studie, een baan, maar ook gewoonweg omdat Nederland hun hart gestolen heeft. Hoe kijken zij naar de stad die nu hun nieuwe thuis is?

Benjamin, Gianna en Kasia, waarom zijn jullie naar Rotterdam verhuisd?

"Ik kwam hier om te studeren, ik ging mijn master doen in Rotterdam", begint Gianna (28) uit Nigeria, die drieënhalf jaar geleden in haar eentje naar Nederland kwam.
Ook Kasia (30) uit Polen verhuisde helemaal alleen naar Nederland. "Ik heb al in wat andere landen gewoond in Europa. Uiteindelijk kwam ik in Nederland terecht en werd ik verliefd op Rotterdam. Ik ben een make-up artist, maar ik focus me nu vooral op mijn bedrijf in housekeeping", legt ze uit.
"Ik hou echt van schoonmaken, dat is eigenlijk een soort passie", vervolgt ze lachend. "Ik kwam erachter dat er in Rotterdam een enorme vraag is naar schoonmaaksters. Daarom dacht ik: 'Misschien zijn er wel te weinig schoonmaaksters, dus ik moet groter denken!' Ik heb toen mensen aangenomen en ik kan nu goed leven van mijn bedrijf."
Kasia in het winterse Rotterdam vanaf haar werk op weg naar huis.
Kasia in het winterse Rotterdam vanaf haar werk op weg naar huis. © privéfoto
Benjamin (50), bijnaam Ben, uit de Verenigde Staten, heeft samen met zijn vrouw en kinderen de stap genomen om naar Nederland te verhuizen. "Ik heb zelf vroeger in Barcelona gestudeerd. Dat jaar in het buitenland is me zo goed bevallen dat ik wil dat mijn eigen kinderen dezelfde ervaring kunnen hebben. Er zijn ongeveer 195 landen op de wereld, dus de kans dat je in een land geboren wordt dat het allerbeste bij je past, is gewoonweg niet zo groot", legt hij uit.
"Mijn familie en ik zijn hier terechtgekomen met een visum van de Dutch American Friendship Treaty", gaat hij verder. "Dit is een afspraak tussen Nederland en de Verenigde Staten, waardoor jaarlijks een aantal Amerikanen een visum krijgen om een bedrijf te beginnen in Nederland. Mijn vrouw en ik hebben met dit visum een corporate vastgoedbedrijf in Rotterdam opgezet."
Er zijn ongeveer 195 landen op de wereld, de kans dat je in een land geboren wordt dat het allerbeste bij je past, is gewoonweg niet zo groot
Ben, Verenigde Staten
Gianna is inmiddels ook aan het werk. "Na mijn studie heb ik een baan gezocht. Dat was nog niet zo makkelijk, want om mijn visum te behouden, mag dat niet zomaar elke baan zijn."

En waarom dan Rotterdam, en geen andere Nederlandse stad, of zelfs een ander land?

"Omdat ik Rotterdam zo'n internationaal georiënteerde stad vind. Het is echt een wereldstad. En iedereen spreekt goed Engels in Nederland, dat woog ook mee", legt Gianna uit. "Ik heb in Rotterdam mensen ontmoet van over de hele wereld. Dat had ik nooit eerder meegemaakt en vind ik echt geweldig. Ik heb vrienden uit Colombia, China, Indonesië, noem maar op. Laatst zijn we ook met elkaar gaan paintballen!", lacht ze.
"In Rotterdam is ook altijd wel wat te doen. Het maakt niet uit waar je zin in hebt, in Rotterdam kan het", gaat ze verder. "Voordat ik naar Rotterdam kwam, heb ik ook een tijdje in Apeldoorn gewoond en gestudeerd, maar dat vond ik minder leuk."
Kasia heeft ook korte tijd in andere Nederlandse steden gewoond, voordat ze in Rotterdam terechtkwam. "Ik woonde een tijdje in Haarlem, maar vergeleken met Rotterdam is dat best een saaie stad. Rotterdam is de stad waar het allemaal gebeurt!"
Het maakt niet uit waar je zin in hebt, in Rotterdam kan het
Gianna, Nigeria
Ben baseerde zijn keuze voor Rotterdam op de positieve ervaring van anderen. "Ik ben hierheen verhuisd omdat ik veel goede verhalen hoorde over Rotterdam van mijn buren in Boston, waar ik vandaan kom. Zij waren er geweest en waren super enthousiast. We kenden Nederland of Rotterdam eigenlijk helemaal niet, maar hebben onze spullen gepakt en zijn vertrokken."
Benjamin en familie bij Bomm, zijn favoriete restaurant in Rotterdam
Benjamin en familie bij Bomm, zijn favoriete restaurant in Rotterdam © Privéfoto

Misten jullie dan wat in het land waar jullie vandaan komen, iets wat jullie hier wel hebben kunnen vinden?

"Ik wil eigenlijk niets slechts zeggen over het land waar ik vandaan kom", begint Ben aarzelend. "Maar je hebt vast het nieuws wel gezien. De VS is echt aan het worstelen, op politiek, economisch en cultureel gebied. En weet je..." Het is even stil. "Het is ook wel heel fijn dat mijn kinderen hier naar school kunnen gaan en niet bang hoeven te zijn dat ze daar worden doodgeschoten. Vergeleken met Nederland zijn er volgens mij in de VS dertig keer meer wapens per persoon, het is echt bizar."
Ik heb hier mogen ontdekken dat ik biseksueel ben, omdat ik in Nederland die ruimte kreeg
Kasia, Polen
Voor Kasia was cultuur en religie een belangrijke overweging. "Nederland is een heel vrij land", stelt ze. "Polen is erg religieus en er is juist weinig vrijheid. Ik heb hier mogen ontdekken dat ik biseksueel ben, omdat ik in Nederland die ruimte kreeg. Als ik in Polen alleen al zou zeggen dat ik weleens dacht aan andere vrouwen, dan zou ik worden gezien als abnormaal."

Hebben jullie een 'culture shock' ervaren toen jullie aankwamen in Rotterdam?

"Ik moest wel wennen aan het karakter van Nederlanders, om eerlijk te zijn", bekent Gianna. "Ik wist al dat Nederlanders, en ook Rotterdammers, erom bekend staan dat ze nogal direct zijn, maar soms vind ik ze eigenlijk gewoon bot en ook wat geslotener. In Nigeria hebben we het gezegde dat elk kind dat geboren wordt, voor de gemeenschap is. Daarmee bedoelen we dat we voor elkaar zorgen en elkaar liefde geven. Ik heb ervaren dat dat hier anders is. Mensen zijn minder verwelkomend. Ik heb ook niet echt Nederlandse vrienden."
Gianna in de markthal. "Ik ga eigenlijk nooit twee keer naar hetzelfde restaurant, want ik wil er zoveel mogelijk uitproberen"
Gianna in de markthal. "Ik ga eigenlijk nooit twee keer naar hetzelfde restaurant, want ik wil er zoveel mogelijk uitproberen" © Privéfoto
"Het is inderdaad moeilijk om Nederlandse vrienden te maken hier", beaamt Ben. "Ik probeer dat nu door me aan te sluiten bij sportverenigingen. Zo doe ik elk weekend mee met de Park Run in het Kralingse Bos. Dan rent de groep vijf kilometer, en daarna gaan we met z'n allen ergens pannenkoeken eten", vertelt hij enthousiast. "Ik ren overigens zelf niet", lacht hij. "Ik doe de administratie en hou de tijd bij."
De directheid van Rotterdammers die Gianna noemt, herkent hij. "Ik hou van de directheid van Rotterdammers. Ik wil niet moeten raden wat mensen vinden. Ik heb er dus zelf nog geen problemen mee gehad. Ik vind juist dat mensen hier direct, maar beleefd zijn. Ik was laatst in Duitsland, en daar vond ik de mensen direct, maar onbeleefd. Dat vond ik wel vervelend."
"Vergeleken met mensen uit Polen zijn Nederlanders vriendelijker en meer bereid om je te helpen", haakt Kasia in. "Ik hou echt van praten", lacht ze. "Dus dat ik hier makkelijk een gesprekje kan aanknopen met een winkelier, vind ik zo leuk! Als ik in Polen gedag zou zeggen tegen een onbekende, zou ik raar aangekeken worden."
Die vriendelijkheid heeft Gianna niet altijd ervaren. "Ik vertelde een tijd geleden aan een mevrouw met wie ik in gesprek was dat ik in Rotterdam had gestudeerd en nu op zoek was naar een baan. Ze antwoordde: 'Nee, je moet terug naar Nigeria. Nederland zit vol!' Dat vond ik wel kwetsend, maar ik heb er maar niet op gereageerd. Dat vind ik niet direct, maar gewoon onaardig."

Zijn er dingen in Rotterdam waar jullie aan moesten wennen?

"In het begin voelde ik me niet altijd veilig op straat, moet ik eerlijk zeggen" bekent Kasia. "Ik ben een aantal keer gevolgd bijvoorbeeld."
Gianna moest vooral wennen aan het verkeer in Rotterdam. "De mensen hier zijn veel gehoorzamer in het verkeer, dat viel me meteen op. In Nigeria hebben we wel verkeerslichten, maar veel mensen negeren die gewoon. Hier is dat niet de bedoeling."
Ben: "Toen ik dit beeld voor het eerst zag in Katwijk aan Zee, dacht ik dat ze een shotje alcohol deden, in plaats van haring aten! Ik vond het zo'n vreemd gezicht"
Ben: "Toen ik dit beeld voor het eerst zag in Katwijk aan Zee, dacht ik dat ze een shotje alcohol deden, in plaats van haring aten! Ik vond het zo'n vreemd gezicht" © Privéfoto
Ben sluit zich hierbij aan. "In de VS steken mensen gewoon over wanneer het kan. Hier is dat minder normaal. Dat is de 'afspraak'", zegt hij lachend in het Nederlands. "Nederlanders zijn echt van de 'afspraken'. Ik heb weleens een afspraak moeten maken, om een afspraak te maken! Toen ik even terug was in de VS had ik daardoor echt een reverse culture shock: hoe durfden mensen zich niet aan een gemaakte afspraak te houden?!"
Nederlanders zijn echt van de afspraken. Ik heb weleens een afspraak moeten maken, om een afspraak te maken!
Ben, Verenigde Staten
"Nederlanders en de 'agenda'", haakt Kasia lachend in. "Ik hou ervan! Nederlanders zijn altijd op tijd en ik, als punctueel persoon, vind dat echt geweldig, dus het duurde niet lang om daaraan te wennen."

Wat is jullie favoriete plek in Rotterdam?

"Mijn favoriete plek is Kralingen", antwoordt Kasia. "Daar zou ik ooit ook wel willen wonen. Ik hou echt van de natuur, dus ik vind het fijn om bij de bomen en het park te zijn. Die afwisseling van Rotterdam vind ik leuk: in het weekend geniet ik van het bruisende centrum, maar ook van de natuur."
Kasia: "Ik hou van wandelen in de natuur"
Kasia: "Ik hou van wandelen in de natuur" © Privéfoto
"Voor mij is het niet zozeer een plek, maar een groep waar ik me thuis voel", begint Ben. "Ik ben trustee bij Awesome Rotterdam. Dat is een organisatie die een podium geeft aan mensen die van Rotterdam houden en een idee hebben om het nog beter te maken. Eens in de zoveel tijd hebben we een pitch night, de volgende is op 22 februari. Dan kunnen mensen een idee pitchen. De winnaar krijgt dan een envelop met 1000 euro. Ik heb daar zoveel sociale en inspirerende mensen ontmoet, dat ik het graag wil benoemen."
Ben bij een pitch night van Awesome Rotterdam
Ben bij een pitch night van Awesome Rotterdam © Privéfoto
Gianna heeft niet één favoriete plek in Rotterdam, legt ze uit. "Het liefste stap ik uit bij metrohalte Beurs. Dan loop ik over de Coolsingel naar Rotterdam Centraal, langs het Stadhuis. Ik hou echt van dat deel van de stad, je ziet zoveel verschillende coole dingen en mensen."
Gianna bij het stadhuis
Gianna bij het stadhuis © privéfoto

Tot slot: als jullie Rotterdam vergelijken met de plek waar jullie vandaan komen, welk advies zouden jullie dan willen geven aan Rotterdammers?

"Wees wat aardiger voor elkaar", zegt Gianna meteen. "Ik geloof erin dat iemand anders jouw liefde weer door kan geven. O ja, en voor alle Nederlanders: stop met voor alles een tikkie sturen!"
"Neem niet alles hier voor lief, maar geef jezelf een schouderklopje", adviseert Ben. "Rotterdam is een van de beste steden van de wereld, vind ik. Mensen hier vergeten vaak hoe goed ze het hebben en hoeveel ze voor elkaar gekregen hebben. Van de relatief kleine dingen in Rotterdam, zoals de efficiënte afvalcontainers, ik noem maar wat, tot aan hoe Nederland geld investeert in sociale infrastructuur."
Ik geloof erin dat iemand anders jouw liefde weer door kan geven
Gianna, Nigeria
"Ik ben verliefd geworden op Rotterdam. Ik wil hier pas weer weg als ik met pensioen ga, dan vertrek ik naar de zon!", grapt Kasia. "Voor iedereen die al langere tijd in Rotterdam woont, of nieuw is, net als ik ooit was, zou ik zeggen: blijf open minded en zoek andere mensen op. Help elkaar. Iedereen kan zijn doelen bereiken."